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Aux Sources du Canal du Midi

Grâce à cette rubrique, nous vous proposons de découvrir un jeton dédié à un site touristique.

Caractéristiques techniques
> Diamètre : 34 millimètres
> Alliage : NordicGold, CAN ou CuproNickel
> Tranche : 2,5 millimètres
> Poids : 15,75 grammes

552Mais que se passa-t-il dans la tête de Pierre-Paul Riquet quand il écrivit à Colbert pour lui faire part de son désir de créer un canal pour relier l’océan Atlantique à la Méditerranée ? Lui même dans la lettre qu’il adresse au ministre, signale qu’il est surprenant qu’un fermier des gabelles chargé du recouvrement de l’impôt sur le sel propose une telle construction. Pour en savoir plus, il faut se rendre au lac de St Ferréol pour y visiter l’espace muséographique dédié au Canal du Midi.

555Pierre-Paul Riquet, né vraisemblablement en 1609 (l’acte de naissance n’a pas été retrouvé…) développe dès son enfance un intérêt certain pour les sciences et les mathématiques. Il épouse à 19 ans la fille d’un bourgeois de Béziers et entre deux ans plus tard à la Ferme des Gabelles. En 1648, il s’implante à Revel et parcourt la montagne noire en compagnie d’un fontainier. Il va cartographier et effectuer des relevés de sources et de rivières faisant ainsi germer l’idée d’un canal. Cette idée était ancienne mais elle était confrontée au problème d’approvisionnement d’eau. La connaissance du terrain permet à Riquet de constater un point de partage où les eaux partent soit vers l’océan Atlantique, soit vers la Méditerranée. C’est donc là, au seuil de Naurouze qu’il va positionner le point culminant du canal. Il propose de construire trois bassins : le réservoir du Lampy-Vieux, un bassin portuaire hexagonal à Naurouze et la retenue de Saint-Ferréol.

554Il fait construire une rigole d’essai montrant qu’il est possible d’amener l’eau au point le plus haut du canal. Les experts dépêchés par le Roi constatent alors que la construction est techniquement possible. Même si le projet comporte des imprécisions, l’aspect économique qui va permettre de désenclaver Toulouse et n’obligera plus les bateaux de passer par le détroit de Gibraltar sera plus fort et la construction est décidée en octobre 1666. Les travaux vont commencer en 1667.

Le premier ouvrage important sera la réalisation du lac de St Ferréol qui aura une ampleur jamais inégalée jusqu’à présent. En novembre a lieu la pose de la première pierre de l’écluse de la Garonne (et donc du canal) en présence de nombreuses personnalités. Au cours de l’hiver 1671-1672, la mise en eau entre Toulouse et Naurouze est réalisée, suivie en 1673 de la poursuite jusqu’à Trèbes.

5532Pendant ce temps, les travaux pour relier Trèbes à Sète sont entrepris et rencontrent de nombreuses difficultés. Il faut construire un port à Sète et traverser les cours de l’Hérault (résolu grâce à la construction de l’écluse ronde d’Agde qui permet de passer soit sur le canal soit sur le fleuve) et du Libron pour lequel sera construit un système de vannes et de caissons. Enfin au niveau d’Ensérune, il faudra percer la roche au niveau de Malpas et construire une enfilade de huit écluses à Fonserannes. Malheureusement le génial concepteur ne verra pas la fin des travaux car il décédera en octobre 1680. Le canal sera ouvert à la navigation le 15 mai 1682.

5512Maintenant quand vous vous promènerez le long de ce canal ou que vous emprunterez les bateaux qui proposent des excursions, peut-être penserez-vous à celui qui a déployé toute son énergie, dépensé la totalité de sa fortune pour mener à bien un projet un peu fou qui lui tenait à cœur. N’hésitez pas à vous rendre à Revel où au centre de cette bastide vous attend l’office de tourisme qui pourra vous procurer le jeton de la monnaie de Paris dédié à Pierre-Paul Riquet.

Retrouvez cette chronique dans “Le Jeton Touristique”, la Gazette de l’Association Jetons-Touristiques.com :

http://www.jetons-touristiques.com/journal

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